¿Se regulará la legislación del claim “Natural” del etiquetado en EEUU?

Laura HerraezBy Laura Herraez 6 meses agoNo Comments
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Etiquetado natural EEUU

La reciente demanda presentada contra una compañía alimentaria americana por publicitar sus alimentos como naturales, vuelve a situar la necesidad de regular el claim “Natural” en el punto de mira.

En fecha reciente, el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Este de Nueva York ha registrado una demanda presentada contra NEWMAN’S OWN, INC., compañía dedicada a la fabricación y venta de productos alimenticios, por utilizar en el etiquetado de sus salsas para pasta el claim “All Natural”, cuando en realidad contienen ácido cítrico, un ingrediente artificial que ha sido procesado químicamente.

Precisamente, los demandantes alegan que la adición de dicho ingrediente a las salsas conlleva que los productos no sean naturales. La mención “All Natural” se muestra con claridad en sus envases, y aparece de forma prominente en el frontal y en la tapa, lo cual, implícitamente, supone que la declaración del etiquetado sea falsa, engañosa y susceptible de inducir a error al consumidor medio sobre la verdadera naturaleza del alimento.

Asimismo, consideran que a través de este etiquetado engañoso la empresa obtiene una ventaja indebida de la reputación de los productos elaborados íntegramente con ingredientes naturales, y obtiene lucro en la medida en que los comercializa a un precio superior, dado que son percibidos por los consumidores como productos con un alto valor y están dispuestos a pagar más por ellos.

¿Qué dicen las administraciones?

La Agencia norteamericana de Seguridad Alimentaria (FDA, U.S. Food and Drug Administration), que es la autoridad competente para regular el etiquetado de los alimentos, no ha normalizado el uso de los términos “Natural” o “All Natural”. Sin embargo, ha establecido una política (informal, en tanto en cuanto se trata de una mera opinión que no tiene carácter legal, pero que viene aplicando de forma constante) clarificando los límites del uso de dicha mención y, así, ha indicado que el término “Natural” significa que no se han incluido sustancias artificiales o sintéticas a un alimento que normalmente no se esperaría que estuvieran en dicho alimento (Food Labeling: Nutrient Content Claims, General Principles, Petitions, Definition of Terms; Definitions of Nutrient Content Claims for the Fat, Fatty Acid, and Cholesterol Content of Food, 1993). De esta forma, no ha objetado el uso de dicha mención en el etiquetado de los alimentos, siempre que no contengan colorantes añadidos, aromas artificiales o sustancias sintéticas.

De forma similar, el Ministerio de Agricultura (USDA, United States Department of Agriculture) ha limitado el uso del término “Natural” y, en relación con el etiquetado de los productos cárnicos (Food Standards and Labeling Policy Book, 2005), ha establecido que dicho término se puede utilizar siempre que el producto y sus ingredientes hayan sido mínimamente procesados.

No es un caso aislado. No hace mucho, en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Central de California (División Oeste) se ha recibido una demanda contra la empresa KRAFT FOODS GROUP, INC. por considerar falso o engañoso el etiquetado de su queso rallado al incluir la mención “Natural Cheese”, cuando contenía como ingrediente un colorante artificial.

En este caso, los demandantes consideran que el etiquetado es falso y confuso en relación con la calidad y las características del alimento, haciendo pensar al público que el producto es más saludable, más seguro o que ha sido producido con unos estándares de calidad más altos que otros productos similares. En particular, la mención “Natural” genera la creencia en los consumidores de que efectivamente el producto es natural o, como mínimo, que no contiene colorantes artificiales. En tanto en cuanto el producto contiene un colorante artificial, dicha declaración es falsa y engañosa.

¿Tendrán éxito las pretensiones de los demandantes?

Estas demandas todavía están en la primera etapa de litigación, por lo que resulta difícil predecir las posibilidades de éxito de las pretensiones de los demandantes, especialmente considerando que existen precedentes de rechazo. Por ejemplo, en el asunto seguido contra DOLE PACKAGED FOODS, LLC., el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Norte de California (División San José) dictaminó que la etiqueta que describía la fruta envasada distribuida por esta empresa como “All Natural Fruit”, a pesar de contener ingredientes sintéticos (en concreto, ácido cítrico y ácido ascórbico), no podía inducir a error a un consumidor razonable. Los consumidores “normalmente esperan” que a esta categoría de productos le sean añadidos ácido cítrico y ácido ascórbico, de modo que, según el Tribunal, el etiquetado promovido por Dole entraría dentro de la política de la FDA y no sería considerado falso o engañoso. No obstante, dicha resolución, emitida en diciembre de 2014, fue recurrida ante el Tribunal de Apelaciones de los Estados Unidos para el Noveno Circuito, que recientemente ha declarado, refutando la interpretación realizada por el Tribunal de primera instancia, que dicho etiquetado es susceptible de engañar a un consumidor razonable.

Los casos anteriores evidencian que las directrices actuales en relación con el significado y el uso del término “Natural” en el etiquetado de los alimentos no son suficientes y, debido a la falta de orientación sobre qué se considera “natural”, los pronunciamientos de los Tribunales son dispares. El pasado año, tras recibir una petición ciudadana en relación con los requisitos para el uso del término “Natural”, la FDA abrió un expediente solicitando información y comentarios del público al respecto. No obstante, por el momento, dicha consulta no ha progresado más.

¿Se atisba una regulación del claim “Natural” en USA? Es difícil de precisar. Aunque la apertura del expediente no cambia la problemática actual respecto al uso de dicha declaración en USA, sí muestra que es un área de interés para la agencia, que históricamente ha sido reticente en normalizar su uso.

Este análisis solo contiene información general. No constituye asesoramiento legal sobre ningún supuesto en particular.

Para conocer cómo se regula el concepto de “natural” en el derecho alimentario de la UE, le animamos a leer este artículo: “Etiquetado de alimentos: ¿qué es lo natural desde el punto de vista de la legislación alimentaria?”

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